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¿Cómo mejorar el uso de las vinazas de caña de azúcar?

      
¿Cómo mejorar el uso de las vinazas de caña de azúcar?
Buscan aprovechamiento de las vinazas de caña de azúcar. Fuente: Agencia de Noticias.
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Según el Grupo de Investigación en Eficiencia Energética y Energías Alternativas (GEAL) de la Sede Palmira de la Universidad Nacional de Colombia, durante el 2011 los ingenios azucareros del Valle Geográfico del Río Cauca produjeron 351 millones de litros de bioetanol al programa de alcohol carburante colombiano, los cuales generaron como residuo alrededor de 877,5 millones de litros de vinaza.

La política nacional de oxigenación de gasolinas conduce a los ingenios alcoholeros del suroccidente colombiano
a un aumento progresivo en su producción de bioetanol, trayendo consigo una creciente generación de vinaza, efluente que supera de una a tres veces la producción del mismo alcohol.

Las vinazas, que en general presentan un gran contenido de materia orgánica y nutrientes como el nitrógeno, azufre y fósforo, son aprovechadas principalmente en aplicaciones para fertilizantes.

Sin embargo, para la profesora Judith Rodríguez, directora del GEAL, “la experiencia de la industria indica que la concentración de vinaza es una operación con elevado costo energético, y prácticas como el fertirriego y el compostaje han demostrado limitaciones técnicas”.

Además, agrega la docente, “la creciente demanda de bioetanol en el país evidencia la necesidad de evaluar la sostenibilidad de este esquema productivo, y de buscar alternativas de aprovechamiento de la vinaza”.

Es por ello que los investigadores realizaron una evaluación energética del proceso de concentración de vinaza
en un ingenio azucarero del Valle del Cauca, para conocer el consumo energético y determinar otras variables, encontrando que se consumen 0,52 kg de vapor por litro de vinaza, lo que representa un consumo diario neto estimado en 547,9 toneladas de vapor.

“Evaluando las ventajas y desventajas de los usos actuales de la vinaza en la región, y conociendo que la composición química de este efluente puede limitar su aplicación como fertilizante en el largo plazo, se estudian tecnologías alternativas como la integración de procesos fisicoquímicos y anaerobios generadores de biocombustibles, encontrando que esta puede ser una opción energética y ambientalmente viable para el aprovechamiento de vinazas”, sostiene la profesora Torres.

El GEAL asegura que la importancia de este proyecto es el estudio de un proceso alternativo con el cual se logre pasar de un escenario actual donde se consume energía, para llevar la vinaza a un escenario prospectivo donde se aproveche para producir energía. Con esto se busca contribuir a la productividad de la agroindustria de la caña de azúcar y a la reducción de sus impactos ambientales.

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