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Tecnología para ahorrar energía en producción de etanol

      
Foto: Unimedios - Universidad Nacional de Colombia
El nuevo sistema reduce el consumo de agua y la producción de vinazas, químicos que durante la fermentación del etanol impactan el ambiente. - Fotos Andrés Almeida/Unimedios El nuevo sistema reduce el consumo de agua y la producción de vinazas, químicos que durante la fermentación del etanol impactan el ambiente.
Caña de azúcar, melaza, maíz, trigo, cebada y madera son algunas de las materias primas utilizadas para elaborar etanol, compuesto químico conocido también como alcohol etílico, presente en diversas bebidas fermentadas –particularmente vino y cerveza–, y con gran aplicación en las industrias química, farmacéutica y de alimentos.

Como biocombustible, el etanol compite fuertemente con el petróleo y ha logrado disminuir la dependencia de este hidrocarburo. Una de sus cualidades es que se deriva de fuentes vegetales, lo cual reduce su impacto sobre el medioambiente.

Se obtiene a partir de la fermentación de las materias primas (productos de cultivo), así: la solución de azúcares y nutrientes de los productos alimentan una levadura, encargada de transformar dicha mezcla en etanol. El caldo, producto de la fermentación, pasa por un proceso de separación en columnas de destilación que busca obtener etanol concentrado y, a partir de allí, se somete a la fase de deshidratación, de la cual sale el etanol apto para combustible, retirando el agua remanente.

Las dificultades
Aunque con el sistema convencional se ha logrado suplir la demanda actual de etanol en Colombia –estimada en 1,5 millones de litros por día, para mezclar con gasolina–, su elaboración conlleva grandes consumos de energía y agua, así como la generación de vinaza, un subproducto de la destilación altamente contaminante para el medioambiente.

“En el país, el etanol es considerado como una solución a corto y largo plazo en el campo de los combustibles, por lo cual se ha incentivado su elaboración industrial. Sin embargo, se requieren tecnologías que reduzcan el consumo energético y los costos de producción”, señala Mario Andrés Noriega Valencia, del Grupo de Investigación en Aplicación de Nuevas Tecnologías (Giant) de la Universidad Nacional de Colombia en Manizales.

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