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Nuevo reactor para procesar aceite de palma

      
Un reactor es un equipo o una instalación preparada para que en su interior se produzcan reacciones químicas o biológicas. En el caso de la palma africana, una vez extraído el aceite es ingresado al equipo para que reaccione con metanol (un tipo de alcohol) y se transforme en ésteres que sirven de materia prima para la industria. Los ésteres tienen, por ejemplo, uso directo a modo de solventes o combustibles y se pueden transformar en otros productos, como el compuesto que sirve de componente activo en los detergentes.<br/><br/>Comúnmente, el aceite de palma es procesado en reactores de tanque agitado o tubulares en régimen turbulento, que implican un nivel de agitación de la mezcla para obtener los productos derivados. Sin embargo, al final del proceso, se obtienen muchos productos y es necesario separar los que sirven (como los ésteres), procedimiento que se complica debido al movimiento al que fueron sometidos.<br/><br/>El primer objetivo de la investigación fue probar un nuevo reactor de película descendente que no implica agitación de la mezcla. Éste nunca había sido utilizado para procesar aceite de palma, pues sólo se emplea en la industria petroquímica. las principales ventajas de este reactor son: mayor productividad y más facilidad en los procesos de separación y purificación, lo que resulta en una mayor cantidad de ésteres y disminuye el tiempo del proceso. Como no hay agitación, es más fácil separar los ésteres del resto de productos, se obtienen buenos rendimientos y mayor productividad, agregó el ingeniero Narváez.<br/><br/>Este avance tecnológico es un aporte al desarrollo de combustibles amigos del medio ambiente como el biodiesel, que se obtiene de la adición al diesel o acpm de los ésteres resultantes. Sin embargo, el segundo objetivo de la investigación de los ingenieros de la universidad nacional es estudiar el proceso de sulfonación de los ésteres, para obtener el componente activo de los detergentes. la sulfonación es una reacción química que permite que las moléculas tengan una parte afín por las grasas y otra por el agua. Así es como funciona la solución detergente que humecta la superficie, en el caso de la ropa, retira la suciedad y la suspende en el agua, agregó Narváez.<br/><br/>Comúnmente, el componente activo de los detergentes es derivado del petróleo. Por esta razón, los resultados de la segunda etapa del proyecto, que estará finalizada en septiembre de este año, buscan nuevas opciones de aprovechamiento del aceite de palma africana y el reemplazo progresivo del uso de productos petroquímicos en la industria, por un recurso natural renovable. Actualmente, la patente del nuevo reactor se encuentra en trámite.<br/><br/><br style=font-weight: bold;/><span style=font-weight: bold;>Avances para un sector estratégico<br/><br/></span>Con respecto al proyecto que desarrolló la Universidad Nacional y el trabajo de investigación de otras instituciones en el tema de aprovechamiento de la Palma de Aceite o Palma Africana, Pedro León Gómez, director ejecutivo del Centro de Investigación en Palma de Aceite (CENIPALMA) explicó: La academia estaba en mora de interesarse en el aprovechamiento industrial de la palma de aceite, por cuanto una de las funciones de la investigación es contribuir con la solución de los problemas socioeconómicos del país y con esos estudios buscar más usos del aceite de palma, de tal manera que una mayor producción lleve al aumento de la mano de obra, generando más empleos y riqueza para el país. Además, la palma es la planta que produce más toneladas de aceite por hectárea y su cultivo no afecta las condiciones del suelo.<br/><br/> Según las estadísticas de la Federación Nacional de Cultivadores de Palma de Aceite (FEDEPALMA)enColombia, para el 2005, el total de hectáreas sembradas con palma de aceite era de 243.037, en producción había157.328 y en desarrollo 85.709. La producción estimada de aceite de palma en el primer trimestre de 2006 fue de203.719 toneladas, 16.424 más que lo producido en el mismo período del año anterior, lo que significó unincremento importante de 8,8%. Con este aumento, la producción acumulada en los últimos doce meses (abr 05 /mar 06) sumó 689.021 toneladas, 9,6% más que en igual lapso de 2004/2005.
Un reactor es un equipo o una instalación preparada para que en su interior se produzcan reacciones químicas o biológicas. En el caso de la palma africana, una vez extraído el aceite es ingresado al equipo para que reaccione con metanol (un tipo de alcohol) y se transforme en ésteres que sirven de materia prima para la industria. Los ésteres tienen, por ejemplo, uso directo a modo de solventes o combustibles y se pueden transformar en otros productos, como el compuesto que sirve de componente activo en los detergentes.

Comúnmente, el aceite de palma es procesado en reactores de tanque agitado o tubulares en régimen turbulento, que implican un nivel de agitación de la mezcla para obtener los productos derivados. Sin embargo, al final del proceso, se obtienen muchos productos y es necesario separar los que sirven (como los ésteres), procedimiento que se complica debido al movimiento al que fueron sometidos.

El primer objetivo de la investigación fue probar un nuevo reactor de película descendente que no implica agitación de la mezcla. Éste nunca había sido utilizado para procesar aceite de palma, pues sólo se emplea en la industria petroquímica. "las principales ventajas de este reactor son: mayor productividad y más facilidad en los procesos de separación y purificación, lo que resulta en una mayor cantidad de ésteres y disminuye el tiempo del proceso. Como no hay agitación, es más fácil separar los ésteres del resto de productos, se obtienen buenos rendimientos y mayor productividad," agregó el ingeniero Narváez.

Este avance tecnológico es un aporte al desarrollo de combustibles amigos del medio ambiente como el biodiesel, que se obtiene de la adición al diesel o acpm de los ésteres resultantes. Sin embargo, el segundo objetivo de la investigación de los ingenieros de la universidad nacional es estudiar el proceso de sulfonación de los ésteres, para obtener el componente activo de los detergentes. "la sulfonación es una reacción química que permite que las moléculas tengan una parte afín por las grasas y otra por el agua. Así es como funciona la solución detergente que humecta la superficie, en el caso de la ropa, retira la suciedad y la suspende en el agua", agregó Narváez.

Comúnmente, el componente activo de los detergentes es derivado del petróleo. Por esta razón, los resultados de la segunda etapa del proyecto, que estará finalizada en septiembre de este año, buscan nuevas opciones de aprovechamiento del aceite de palma africana y el reemplazo progresivo del uso de productos petroquímicos en la industria, por un recurso natural renovable. Actualmente, la patente del nuevo reactor se encuentra en trámite.


Avances para un sector estratégico

Con respecto al proyecto que desarrolló la Universidad Nacional y el trabajo de investigación de otras instituciones en el tema de aprovechamiento de la Palma de Aceite o Palma Africana, Pedro León Gómez, director ejecutivo del Centro de Investigación en Palma de Aceite (CENIPALMA) explicó: "La academia estaba en mora de interesarse en el aprovechamiento industrial de la palma de aceite, por cuanto una de las funciones de la investigación es contribuir con la solución de los problemas socioeconómicos del país y con esos estudios buscar más usos del aceite de palma, de tal manera que una mayor producción lleve al aumento de la mano de obra, generando más empleos y riqueza para el país. Además, la palma es la planta que produce más toneladas de aceite por hectárea y su cultivo no afecta las condiciones del suelo.

 Según las estadísticas de la Federación Nacional de Cultivadores de Palma de Aceite (FEDEPALMA)enColombia, para el 2005, el total de hectáreas sembradas con palma de aceite era de 243.037, en producción había157.328 y en desarrollo 85.709. La producción estimada de aceite de palma en el primer trimestre de 2006 fue de203.719 toneladas, 16.424 más que lo producido en el mismo período del año anterior, lo que significó unincremento importante de 8,8%. Con este aumento, la producción acumulada en los últimos doce meses (abr 05 /mar 06) sumó 689.021 toneladas, 9,6% más que en igual lapso de 2004/2005.
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